Museo del Prado: Captive Beauty. Fra Angelico to Fortuny

by Paula Terán

Madrid, from 21. May to 10. November 2013

This is not an exhibition with spectacular headlines. There are no ‘’for the first time ever to be seen together…..’’ or ‘’for the first time ever presented at El Prado’’ claims.
No big colaborations or contributions from other museums.
Strictly speaking there is nothing new.

And yet it is a wonderful exhibition with different elements that make it really special.

First, the very idea around which the exhibition is created: bring together small format works, all from the collections of the museum and sometimes in the shadow of the most famous and popular ones, and give them their rightful place, the best conditions possible for each of them to be the stars of the show. Definitely achieved.

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The Dormition of the Virgin. Andrea Mantegna c. 1462. Madrid, Museo Nacional del Prado

Second, the careful attention that has been given to the quality and the state of conservation of the paintings, one of the strongest points of the Prado. In this occasion, many of these works have been restored to show their splendour and the presence of all the hidden details, usual in many of them and that often go unnoticed. It really can be a fun adventure of discovery.

Somehow, this exhibition is also like a summary of the entire collection of El Prado. It shows a total of 281 works, displayed in 17 galleries, following mainly a chronological order, from the 14th to the 19th century. A compact and alternative synthesis.

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View of the Gardens at the Villa Medici, Rome. Diego Velázquez c. 1630. Madrid, Museo Nacional del Prado

Another highlight is the space, the design and distribution of the rooms and the winks at the viewer who is invited to peer through small holes open in the walls between the galleries and so observe, like voyeaurs, some of the paintings on the other side. …..Or find another visitor looking back through the same hole!
All the paintings have been placed to the appropiate height so that they can be contemplated and appreciated in every detail by the visitors, which is not always possible when you visit de permanent collection. A good example is The Annunciation by Fra Angelico with all the scenes on the life of the Virgin at the bottom of the painting that are now located at the height of the viewer.
Also to note the total absence of labels next to the paintings which gives you even more freedom to look and enjoy the painting or guess about the artist and period, instead of reading the information given in advance.

Besides all, the exhibition means the presentation of two of the most recent acquisitions made by the museum: The Agony in the Garden with the Donor Louis I d’Orleans by an Anonymous French artist, a beautiful 15th-century panel, and one of the works of Luis Paret y Alcázar shown, Sleeping Girl (1770-99).
Also, around half of the paintings presented have not been regularly shown as they were given on loan to other institutions or even stored in the museum’s warehouses.

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The Agony in the Garden with the Donor Loius I d’Orléans. Anónimo francés c. 1405 – 1408. Madrid, Museo Nacional del Prado

In definitive, the exhibition pushes you to discover and it’s a power shot for the soul.
If you are able to choose a day and time quiet, without crowds, the experience will be unique.

I want to finish with a special mention to Manuela B. Mena Marqués, curator of this exhibition and chief curator of 18th-century art and Goya at El Prado, not only for her great work in the exhibition itself but also for the leaflet that guide us through the visit and the book-breviary, published for the occasion as unusual catalog.

As usual, some useful information for your visit:

  • El Prado museum website: http://www.museodelprado.es/en
  • Dates and opening hours for the exhibition: from 21 May to 10 November 2013. Monday to Saturday from 10.00h to 20.00h. Sunday and holidays from 10.00h to 19.00h.
  • Ticket Prices and Sales: General: 14,00€; General + Museum guide: 23,00€; Reduced: 7,00€.
  • Free admission hours: Access to the temporary exhibition Captive Beauty. Fra Angelico to Fortuny is free from Monday to Saturday from 18.00h to 20.00h. This will also apply to the other temporary exhibitions currently on display.

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Museo Nacional del Prado: La Belleza Encerrada. De Fra Angelico a Fortuny. Madrid, del 21 de mayo al 10 de Noviembre 2013.

Esta no es una exposición con titulares espectaculares. No hay grandes declaraciones del tipo ”por primera vez se podrán ver en El Prado…”, ni grandes colaboraciones o contribuciones de otros museos. Estrictamente hablando, no hay nada nuevo.

Y sin embargo es esta una exposición maravillosa, con diferentes elementos que la hacen realmente especial.

En primer lugar la idea en torno a la cual se ha creado la misma: reunir una serie de obras de pequeño formato, todas ellas pertenecientes a las colecciones del museo y que en ocasiones se encuentran a la sombra de las obras más famosas y populares, y darlas su espacio adecuado, las mejores condiciones posibles para que cada una de estas pequeñas obras sea la estrella del show. Objetivo cumplido.

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Saint John the Baptist with the Lamb. Andrea del Sarto c. 1510. Madrid, Museo Nacional del Prado

En segundo lugar la cuidadosa atención prestada a la calidad y al estado de conservación de los cuadros, uno de los puntos más fuertes del museo del Prado. En esta ocasión, muchos de estas obras han sido restauradas y muestran su esplendor, así como muchos de los pequeños detalles ‘ocultos’, habituales en las mismas y que a menudo pasan desapercibidos. Esta pueden ser realmente una divertida aventura de descubrimiento.

De alguna manera, esta exposición es también un resumen de toda la colección del Prado. Se presentan un total de 281 obras, distribuidas en 17 galerías, siguiendo principlamente un criterio cronológico, desde el siglo XIV hasta el siglo XIX. Una síntesis compacta y alternativa del museo.

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Nude on the Beach at Portici. Mariano Fortuny, 1874. Madrid, Museo Nacional del Prado

Otro punto a destacar es el espacio, el diseño y la distribución de las salas, y los guiños al espectador a quien se invita a mirar a través de pequeños huecos abiertos en las paredes que separan las diferentes galerías y a observar así, como voyeaurs, algunas de las obras situadas al otro lado….. O encontrar a otro visitante que mira a su vez a través del mismo hueco!
Todos los cuadros han sido colocados a la altura adecuada de manera que pueden ser contemplados y apreciados en detalle por el espectador, lo cual no es siempre posible cuando uno visita la colección permanente. Un perfecto ejemplo es ‘La Anunciación’ de Fra Angelico, en cuya parte inferior aparecen representadas una serie de escenas sobre la vida de la Virgen y que se han situado ahora a la altura del espectador.

Destaca la ausencia total de las habituales etiquetas que acompañan a los cuadros lo cual da una mayor libertad si cabe para mirar y disfrutar las obras, incluso jugar a adivinar el artista y el periodo, en lugar de leer de antemano la información dada y en base a la misma prejuzgar la obra como ocurre a menudo.

La exposición supone también la presentación de dos de las más recientes adquisiciones realizadas por el museo: ‘La Oración en el huerto con el donante Luis I de Orleans’, una preciosa tabla del siglo XV obra de un anónimo francés, y uno de los varios trabajos que se muestran del artista Luis Paret y Alcázar, ‘Muchacha durmiendo” (1770-99).
Además, alrededor de la mitad de las obras expuestas no han sido mostradas con regularidad anteriormente al encontrarse depositadas en otras instituciones o incluso cerradas en los almacenes del museo. 

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Sleeping Girl. Luis Paret y Alcázar, 1770 – 1799. Madrid, Museo Nacional del Prado

En definitiva, esta exposición te empuja a descubir y es un chute de energía para el alma.
Si además uno puede elegir un día y hora tranquilos para la visita, sin aglomeraciones, la experiencia será única.

Termino con una mención especial a Manuela B. Mena Marqués, comisaria de la exposición y Jefa de conservación del siglo XVIII y Goya del Prado, no solo por su gran trabajo con la propia exposición sino también por el folleto que acompaña la visita y el libro-breviario, aditado para la ocasión a modo de inusual catálogo.

Como es habitual, aquí se incluye alguna información útil para la visita: 

  • Página web del museo del Prado: http://www.museodelprado.es/
  • Fechas y horario de apertura de la exposición: del 21 de mayo al 10 de noviembre de 2013. De lunes a sábado de 10.00h to 20.00h. Domingos y festivos de 10.00h a 19.00h.
  • Tarifas y venta de entradas: General: 14,00€; General + Guía del museo: 23,00€; Reducida: 7,00€.
  • Entrada gratuita: el acceso a la exposición La Belleza Encerrada. De Fra Angelico a Fortuny es gratuíto de lunes a sábado de 18.00h a 20.00h.
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